Computers in de VS - Een nieuw werktuig voor de wetenschap, het leger en de ruimtevaart

De lange weg van de computer, van een labo set-up, die constante aandacht nodig had, tot een machine, die jarenlang zonder toezicht en onderhoud dienst kon doen, was snel volbracht. Dit was enerzijds aan de hoge eisen van het leger en de ruimtevaart en anderzijds aan de snelle ontwikkeling van enkele basistechnologieën (transistors, geïntegreerde circuits, printplaten, bedrading, systematisering van programmeertechnieken) te danken.

De computer, die in de ruimte was

De tentoonstellingsruimte "Computers in de VS" geeft deze ontwikkeling weer. Centraal staat de originele boordcomputer van de Gemini II-missie uit 1964. Speciaal aan deze computer waren zijn volledige transistorisering en zijn magneetkerngeheugen. De Gemini-missies dienden vooral om koppelmanoeuvres, één van de voorwaarden om de mens op de maan te krijgen, te testen.
 
De zogenaamde "Experimental"-computers, die na de ENIAC in opdracht van het leger aan verschillende universiteiten ontwikkeld werden, konden dankzij John von Neumanns ideeën programma´s in een werkgeheugen laden. Hoogtepunt op dit gebied was de door Robert R. Everett en Jay W. Forrester van het MIT gebouwde "Whirlwind". Dankzij deze glansprestatie kreeg het team van MIT van de Amerikaanse luchtmacht de opdracht een prototype voor een automatisch luchtafweersysteem te bouwen. Na succesvolle tests met de TX-0 werd IBM opgedragen het complete systeem te ontwikkelen. SAGE zou tot midden jaren ´80 dienstdoen.

Betrouwbaarheid

De eerste maanlanding in 1969 was het hoogtepunt van een in 1961 door president Kennedy ingeleide "nationale" inspanning. De succesvolle voltooiing van deze missie bevestigde de "volwassenheid" van de computer. De betrokken ondernemingen waren er in geslaagd betrouwbare machines te bouwen en complexe, degelijke software te ontwikkelen.
 
Een computer kan alleen maar goed functioneren als zijn honderdduizenden circuits in harmonie samenwerken. De steeds grotere betrouwbaarheid van geïntegreerde circuits maakt van hen het centrale component binnen de moderne computertechnologie.